Первое предприятие Тома Салливана, подрядная фирма, не оказалось столь успешным, как надеялся основатель.

Не удался и второй проект, — синдицированное шоу о путешествиях, который он пытался запустить в 80-х.

Одно время Салливан снимал у женщины комнату в доме, где был салон для груминга собак. «В сущности, я приходил по утрам, и принимал душ в той ванной, где она будет купать собак», — говорит Том.

Еще ребенком, глядя на отца, создавшего строительную фирму, Том хотел иметь свой бизнес. Со временем эта идея не покинула его, ставшего единственным из 11 детей в семье, предпринимателем.

Только к 1993 году настойчивость Тома оправдалась: он решил скупать излишки и отходы древесины на складах пиломатериалов, продавая их со своего пикапа строителям и домовладельцам. Эта идея не была похожа на те, которые пытаются осуществить подростки, чтобы заработать на летние каникулы, но и не выглядела как начало будущего крупного предприятия. Кроме Тома, перепродажа отходов со складов твердой древесины и плотницких мастерских, никому не казалась прибыльным делом, включая даже и водителей грузовиков, развозивших леса.

«Стоит сказать, они считали меня сумасшедшим», — говорит Салливан.

Новые предприятия всегда увлекали его.

«Я действительно люблю начинать дела и запускать их», — говорит он.

Поэтому перед открытием офиса он достаточно поездил по округе, покупая со складов лишние доски. Офис открылся в пятницу, потому что Тед хотел устроить распродажу с пятницы на воскресенье. И когда в 7 утра первого дня он увидел десяток автомобилей перед входом, ожидающих открытия, владельцы соседних заведений были недовольны.

«Они разозлились на меня, — говорит Том. — Все эти люди ездили вокруг на своих универсалах, пытаясь отыскать, где продают это дерево».

20 тыс. $ Lumber Liquidators заработали за первую неделю.

«Это оказалось немного лучшим, чем подряды», — сказал Салливан.

В то время у него еще была строительная фирма, и Том начал постепенно отказываться от нее в пользу перепродажи древесных материалов. С ростом объемов торговли он стал искать больше ненужного дерева, однако, хоть материал и не использовался на складе или в мастерской, за него все же приходилось платить.

Часто он покупал за 1000 $ кучу несортированного материала. На счету предприятия тогда было не больше 5000 $, так что он покупал дерево партиями, не в состоянии забрать весь объем за раз. Однажды он попросил владельца фабрики оставить лишний материал, пока он не продаст одну партию и не получит деньги на закупку новой. Не в состоянии по той же причине нехватки средств нанять рекламное агентство, он расклеивал рукописные объявления, которые, «выделялись в газете», как говорит Том.

«Я держал все в абсолютном минимуме, — говорит он. — У меня не было выбора, потому что у меня было только чуть-чуть денег».

Затем клиент Lumber Liquidators попросил Том купить целый грузовик дерева из Салливана.

«Я хотел заплатить водителю, когда он прибудет туда, — говорит Том. — Поэтому я пошел к водителю, дал ему чек, потом взял чек клиента, побежал в банк, сделал депозит и таким образом, был застрахован. Это всегда было слишком рядом по времени, но действовало».

Первый год Салливан работал 12 часов в сутки, отдыхая только в День Благодарения и Рождество.

Так он ездил по округе, продавая древесину, пока однажды не загрузил материалы для пола и не узнал, что в отличие от покупателей пиломатериалов, которые выбирают нужные элементы, покупатели полов берут сразу все. Полы из твердых пород дерева и решил сделать основой своего каталога Тед. Новое направление требовало инвестиций, поэтому деревом для полов компания занялась только через 3 года после открытия, когда Салливан скопил нужную сумму.

И даже когда Lumber Liquidators стали продавать твердое дерево категории «А» для настилов, они продолжали скупать ненужные доски.

Восемью месяцами после открытия офиса, в котором также продавали материалы, магазин появился в Хартфорде, Коннектикуте, и с тех пор рост предприятия продолжается. В 1999 году главный офис компании переместился из Массачусетса в Вирджинию, где через 5 лет ее производственный центр занял 93 тыс. кв. м.

В 2010 году компания открыла первый магазин в Канаде. Сегодня в Lumber Liquidators работает больше 1000 человек, ее магазины открыты в 46 штатах, а годовой доход превышает 800 млн. $.

По собственному заявлению, компания располагает одним из крупнейших запасов готовых и необработанных полов из твердого дерева в отрасли. В 2007 году компания провела первичное размещение акций на Нью-Йоркской фондовой бирже.

По сообщению The Atlantic, в 2010 году Салливан за 10 млн. $ приобрел компанию, выпускающую электролизеры, разделяющие воду на кислород и водород. Салливан хотел построить станции на крышах своих магазинов, где с помощью солнечной энергии производился бы водород, который он намеревался продавать по стоимости 5 $ за галлон. О перспективах своего нового предприятия он сказал:

«Лучше я буду раньше, чем опоздаю».

Как заявляет SunHydro со ссылкой на South Florida Business Journal, по словам Салливана, в июне 2013 года его дом в Майями Бич посетил Президент США Барак Обама для обсуждения перспектив автомобилей на водородных двигателях.

В октябре 2015 года федеральный суд Норфолка, Вирджинии, приговорил Lumber Liquidators к штрафу 13, 15 млн. $ за экологические преступления, связанные с незаконным ввозом деревянных настилов, большинство которых произведено в Китае из вырубленных в Западной Сибири лесов, в местах обитаниях последних оставшихся амурских тигров и дальневосточных леопардов. По сообщению Департамента юстиции США, штраф Lumber Liquidators — крупнейший, примененный согласно Закону Лейси 1900 года.