В 2009 году двое старшекурсников университета Беркли, Нихил Арора и Алехандро Велез, увлеклись выращиванием грибов.

Со времен колледжа они знали, что грибы растут даже на таких материалах, которые обычно не используются, вроде кофейного жмыха. Именно выращенный на этом субстрате из кафе вокруг кампуса в 10 ведрах от краски урожай, они принесли в Chez Pannise, знаменитый калифорнийский ресторан основателя движения «слоу-фуд» Элис Уотерс. Ресторатор в то время была в заведении и попросила повара приготовить грибы.

«Мы просто искали лучший ресторан в Беркли, потому что хотели увидеть, можем ли мы продать грибы», — говорит Арора.

Парни еще не пробовали выращенные на кухне общежития из заказанных в интернете спор вешенок грибы, и боялись их готовить самостоятельно.

С поддержкой Элис, получив 5000 $ грант от университета Беркли, Велез и Арора решили развивать свое хобби. В 2009 году они основали Back to the Roots, отказавших от предложений по трудоустройству после завершения учебы: Велез должен был работать в инвестиционном банке, Арора — в консалтинге. Первые заказы поступали от местного Whole Foods.

В 2010 году Арора и Велез производили 227 кг грибов в неделю. «Мы были в Whole Foods и на фермерских рынках, — говорит Арора, — и попутно мы услышали от нашего сообщества, что люди хотят выращивать грибы самостоятельно». Тогда и случился поворотный момент в истории стартапа: кроме выпуска готовых к употреблению продуктов, они начали производить и оборудование для домашнего выращивания грибов.

Именно комнатное или городское садоводство составляет сегодня основной посыл маркетинговой компании Back to the Roots. Этому соответствует и миссия компании, «открыть еду и вернуть семьи туда, откуда они вышли».

Также на решение сделать линию товаров для дома подвигло их то, что 40 % пищевых продуктов в США выбрасываются.

«Мы хотели поделиться опытом выращивания с детьми и семьями», — говорит Велез.

И сегодня продуктов категории «готовых расти» даже больше чем «готовых к употреблению», как называют их основатели стартапа. В числе товаров есть даже аквапоника: бойцовая рыбка живет в аквариуме, откуда вода помпой подается в горшки наверху.

Первый продукт согласно новой концепции, грибная ферма, появился в 2011 году. Ферма давала два урожая вешенки, каждый дозревал приблизительно за 10 дней. С этого времени, по словам Ароры, они продали около 1 млн. таких комплектов. Сейчас их грибная ферма стоит 19, 99 $.

Затем появился Водный Сад, — самоочищающийся аквариум с растениями в крышке, основанный на методе аквапоники. На проект стартап собрал в Kickstarter 250 тыс. $ и столько же через свой сайт. Однако после выпуска аквариума, основатели решили, что их бизнес не должен «основываться только на грибах и рыбном корме», как сказал Арора. Каталогу предприятия не хватало рядовых питательных продуктов, которые могли бы пользоваться большим спросом, чем сырые грибы.

Так Арора и Велез пришли к зерновым хлопьям трех вкусов, которые покупали у фермеров, следующих установленным правилам ведения хозяйства. Коробки хлопьев можно перерабатывать, так что и в упаковке предприятие следовало своему старому принципу обязательного использования отходов.

«Бизнес-модель, — говорит Арора, — позволяет нам получать доход от сбора отходов, выращивания грибов, и затем продавать уже отходы предприятия», — сказал Арора.

Велез и Арора часто показывают товары на фермерских выставках, охотно отвечая на любые вопросы о технологиях производства и дальнейших планах.

«Делись своей идеей, — говорят основатели Back to the Roots, — не попадайся на разговоры о том, что кто-то украдет это. Страсть или идея — это 1 % задачи; остальные 99 % — это выполнение». «Возьми стенд на фермерском рынке и не уходи пока не поговоришь с 200 людьми. Ты уйдешь с намного лучшим бизнес-планом, чем тот, который получишь от онлайн-исследования».

«Наша исследовательская и конструкторская команда — это не ученые в лабораториях, занимающиеся едой, это наши бабушки и дедушки. Мы хотим создавать ту еду, которую они узнают, и принести ее новому поколению через веселье, игривость и крепкий дизайн продукта”, — говорят Арора и Велез.

В 2012 году компания получила 5, 4 млн. $ дохода.

24 сентября 2015 года стартап объявил о начале сотрудничества с транснациональной корпорацией, занимающейся питанием и сервисным обслуживанием офисов, Sodexo. Товары «Ready to Grow» отправятся в 2400 американских школ, в которых дети смогут наглядно изучать живую природу на примере популярных продуктов питания вроде петрушки, базилика, шалфея, кинзы. «Ready to Eat» сделает меню сервисного предприятия богаче здоровой экологически чистой едой. Также Back to the Roots разработали учебный курс, объясняющий детям важность выбора продуктов питания.

«Наши школьные партнеры сказали нам, что они нуждаются в высококачественных «чистых» продуктах, и сотрудничество с Back to the Roots — это огромный шаг вперед, который помогает удовлетворить эту потребность, а также поддерживать текущий образовательный процесс», — сказал Скотт Лоретан, начальник отдела маркетинга Sodexo Schools.

В 2015 году, когда в компании работало 15 человек, в посевном финансировании удалось собрать 2 млн. $.

«Я в деле потому что Back to the Roots играют важнейшую роль в создании осведомленности у следующего поколения о том, откуда приходит наша еда», — говорит один из инвесторов компании, президент UrbanSitting, Джессика Стил.

Прозрачность в американском пищевом бизнесе переходит из модного слова, так часто упоминаемого в рекламе, в разряд обязательного критерия для доверия бренду. Особенно прозрачность важна для таких малых предприятий, которым владеют Арора и Велез. Благодаря им потребители все чаще изучают состав продукта, технологию его изготовления.

Последний проект городского садоводства Back to the Roots — помидоры Черри с полуавтоматическим поливом. Товар еще не доступен на официальном сайте, но есть в некоторых торговых сетях. Полив происходит с помощью периодического наполнения глиняной колбы, названной «olla», — по мере высыхания почвы вода впитывается в глину, переходя к корням.

Товары этой компании с 16 сотрудниками продаются в более чем 14 000 магазинов всего мира.